Gran Debate Lincoln Douglas en West Chicago

Hoy se posesiona Joe Biden como presidente de los Estados Unidos, y hemos querido tratar sobre el Mito del Gran Debate de Lincoln Douglas de West Chicago.

Durante muchos años, West Chicago fue el hogar de una placa que recordaba el gran debate entre Lincoln y Douglas, que tuvo lugar en la ciudad, sin embargo, después de mucha investigación se demostró que este evento nunca sucedió.

Los debates entre Lincoln y Douglas que comenzaron en Ottawa, Illinois, el 21 de agosto de 1858, atrajeron a grandes multitudes y mucho interés en las comunidades que los acogieron en todo Illinois, pero ninguno sucedió en West Chicago.

Stephen A. Douglas, sin embargo, habló en la ciudad de West Chicago, (en esa época conocida como La Troncal) en un mitin demócrata el 28 de agosto de 1858. El lugar del mitin fue una arboleda al este de la estación de trenes, llamada Hickory Grove, cerca de la esquina suroeste actual de la ruta 59 y Washington Street. Los periódicos de Chicago informaron con gran detalle sobre la visita de Douglas y señalaron que aproximadamente 2.000 personas estaban presentes. Douglas habló durante casi dos horas y luego se fue en tren a Chicago.

¿Cómo fue que el discurso de Douglas fue mal informado como un debate con Lincoln? En 1921, un artículo de un periódico dio cuenta de la señora Emory Watson. En 1858, era la capitana de un grupo demócrata de mujeres jóvenes en Blackberry (cerca de Elburn), llamado “Ever Readys” (Siempre Listas). Blackberry también tenía una sociedad republicana llamada “Lincoln True Hearts” (Corazones Verdaderos de Lincoln). Ambos grupos planeaban viajar a La Troncal para escuchar hablar a Douglas. La Sra. Watson afirma que Abraham Lincoln, quien pasó la noche con un primo cercano, tenía la intención de viajar a la Troncal con los “Lincoln True Hearts” para poder tomar un tren. Los «Corazones Verdaderos» se fueron antes que Lincoln, por lo que viajó con los “Ever Readys”. Cuando Lincoln llegó a West Chicago, descubrió que había perdido el tren. Fue invitado a ir a Hickory Grove, donde Douglas accedió amablemente a que se dirigiera a los presentes. Esta parece ser la primera mención publicada de un debate local entre Lincoln y Douglas, sin embargo fue un mal recuerdo en el mejor de los casos.

El Club de Mujeres de West Chicago buscó marcar el lugar del llamado debate. Reunieron información y en 1928, en el 70 aniversario del supuesto debate, el “Woman’s Club” erigió una placa de bronce sobre una roca de granito en Hickory Grove. En la década de 1860, la familia Neltnor compró Hickory Grove, que posteriormente construyó una casa en el sitio y le cambió el nombre a Grove Place. Cornelia Neltnor Anthony, miembro del Woman’s Club, residió en la casa en 1928, viviendo allí hasta su muerte en 1959.

A medida que surgió una investigación más crítica sobre el debate, el evento fue desacreditado. En 1949, cuando West Chicago estaba celebrando su centenario, el Woman’s Club renunció a la custodia de la placa, con la esperanza de proporcionar «un marcador mejorado y corregido». El marcador nunca se modificó. En enero de 1966, la casa de Neltnor fue destruida por un incendio. Cuando el sitio estaba siendo limpiado al año siguiente, la maquinaria dañó la placa.

A pesar de las declaraciones juradas de algunos testigos y una placa en una roca de granito, aquí nunca tuvo lugar un debate entre Lincoln y Douglas. Lincoln no pasó la noche en Blackberry con un primo, porque un registro de hotel muestra que él y Douglas se quedaron en Freeport en Brewster House la noche del 27 de agosto de 1858.

En cuanto al paradero de Lincoln el 28 de agosto, el día en que supuestamente debatió con Douglas, viajaba de Freeport a Peoria en tren. Los informes de los periódicos señalan que Lincoln llegó a la ciudad de El Paso, en el centro de Illinois, en el tren de las 3:40 pm. Luego abordó el tren de las 5:30 pm hacia Peoria.

El 28 de agosto, Douglas llegó a Hickory Grove a las 3:25 pm. Incluso si Douglas hubiera permitido que Lincoln hablara primero, es obvio que Lincoln no podría haber llegado a El Paso 15 minutos después.

¿Cómo es posible que tanta gente se equivoque acerca de los acontecimientos del 28 de agosto de 1858? Si uno mira las edades de aquellos en el momento en que hicieron sus declaraciones juradas, la mayoría eran muy avanzados en años, en sus ochenta y noventa. Con la excepción de tres, los testigos eran todos niños menores de ocho años en 1858. En varias declaraciones juradas, la fecha del debate era incorrecta. Cuatro de los que hicieron declaraciones habían oído hablar del debate de segunda mano y no fueron testigos.

Lo que es probable es que hubo confusión con otra manifestación celebrada en Hickory Grove en septiembre de 1856. Esta fue una reunión republicana que atrajo a más de 12.000 personas. Hubo muchos oradores durante el mitin de tres horas, pero ni Douglas ni Lincoln hicieron acto de presencia. Los periódicos informaron de la fuerte lluvia esa tarde. Quizás este fue el evento del que se habló en la declaración jurada de la Sra. Watson, cuando la lluvia hizo que las letras negras en las fajas azules de las niñas corrieran.

Los registros históricos muestran que este evento nunca tuvo lugar, a pesar de algunos folletos reproducidos en 1939 y, dado que, afirman que sucedió, una pista para saber que esto es incorrecto es que enumera West Chicago como el sitio, que no fue su nombre sino hasta 1896. Este mito es un gran ejercicio en el uso de múltiples fuentes para descubrir la verdad.

Fuente: Museo de la Ciudad de West Chicago IL

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