Father Joseph Verbis Lafleur

La Conferencia de Obispos Católicos de los Estados Unidos votó el 17 de junio para promover la causa de canonización del primer teniente padre Joseph Verbis Lafleur, un capellán militar de la Segunda Guerra Mundial, prisionero de guerra y Caballero de Colón cuyo valiente testimonio en el teatro de guerra del Pacífico trajo muchas almas a Cristo.

El teniente primero padre Joseph Verbis Lafleur aparece en la fotografía con su uniforme de capellán del Cuerpo Aéreo del Ejército en 1941. Crédito: Ejército de los EE. UU.

Causa del capellán militar para los avances en la santidad

El padre Joseph Verbis Lafleur es uno de varios Caballeros en camino hacia la canonización

Por Andrew Fowler 28 de junio de 2021

La Conferencia de Obispos Católicos de EE. UU. Votó el 17 de junio para promover la causa de canonización del teniente primero padre Joseph Verbis Lafleur, capellán militar de la Segunda Guerra Mundial, prisionero de guerra y Caballero de Colón, cuyo valiente testimonio en el escenario de la guerra en el Pacífico trajo consigo muchas almas a Cristo.

Estacionado en Filipinas, al padre Lafleur se le ofreció la oportunidad de escapar cuando los japoneses invadieron en 1941. Cuando se enteró de que su unidad, el 19º Grupo de Bombardeo, no se iría también, respondió con firmeza: «Entonces me quedaré aquí. Mi lugar está con los hombres».

El padre Lafleur pasaría más de dos años como prisionero de guerra; murió en 1944 ayudando a sus compañeros prisioneros de guerra a evacuar un barco prisión japonés torpedeado. Por su servicio durante la guerra, fue galardonado con la Medalla de Servicio Distinguido, un Corazón Púrpura y una Estrella de Bronce.

TESTIGO VALIENTE

Joseph Verbis Lafleur fue ordenado sacerdote el 2 de abril de 1938, a los 26 años, y en 1941 respondió al llamado para unirse al ejército como capellán. Mientras estaba destinado en Albuquerque, Nuevo México, el comandante del padre Lafleur notó su actuación excepcional. El siguiente destino del joven capellán fue en Clark Field, un aeródromo del ejército de los EE. UU. en Filipinas.

Ocho horas después del ataque a Pearl Harbor, el 7 de diciembre de 1941, aviones japoneses bombardearon Clark Field, destruyendo casi todos los aviones estadounidenses estacionados de punta a ala en la franja. Noventa y tres hombres murieron y 143 resultaron heridos.

El padre Lafleur sirvió a los heridos y moribundos, exponiéndose a las balas y la metralla para dar la absolución y ayudar a los médicos a administrar la atención médica.

Coronel E.L. Eubank de la Fuerza Aérea del Ejército fue testigo de las acciones del padre LaFleur y le recomendó recibir la Cruz de Servicio Distinguido, el segundo honor militar más alto. La cita dice: «Las acciones intrépidas del primer teniente LaFleur, la valentía personal y la ferviente devoción al deber ejemplifican las más altas tradiciones de las fuerzas militares de los Estados Unidos y reflejan un gran crédito para él, la Quinta Fuerza Aérea y las Fuerzas Aéreas del Ejército de los Estados Unidos».

El 19º Grupo de Bombardeo fue posteriormente atacado por aviones japoneses mientras evacuaba a otra isla en barco. El padre Lafleur se arrastró a través de una lluvia de balas para rescatar a un oficial herido en cubierta. Fue el último hombre en el barco después de ayudar con la evacuación de los otros soldados.

Después de que las fuerzas estadounidenses y filipinas se rindieran a los japoneses tras la Batalla de Bataan, el padre Lafleur y el resto del 19º Grupo de Bombardeo fueron capturados. El capellán militar pasó el resto de su vida como prisionero de guerra.

UN SANTO EN PRISION

El padre Lafleur pasó de campo en campo de prisioneros hasta llegar a la colonia penal de Davao en octubre de 1942, donde trabajó junto a sus compañeros prisioneros de guerra en los campos de arroz y los ayudó en todo lo que pudo.

Se coló en el hospital compuesto para atender a los prisioneros enfermos. Compartió su comida con los enfermos y heridos, e incluso cambió su reloj y anteojos por comida y medicinas. Se negó a tomar medicamentos para sí mismo, incluso durante los episodios de malaria, diciendo que alguien más los necesitaba más.

Aún más importante, el padre Lafleur continuó siendo un líder espiritual. Él personalmente construyó una capilla de bambú y madera llamada La Capilla de San Pedro Encadenado y celebró la misa todas las mañanas antes de que los hombres se dirigieran al trabajo. Un soldado recordó que el padre Lafleur conservaba el vino para la consagración usando un gotero medicinal.

El testimonio del padre Lafleur tuvo un impacto tremendo: casi 200 prisioneros estadounidenses se convirtieron al catolicismo debido a su influencia.

Bill Lowe fue uno de los hombres que se convirtió. Su interés en el catolicismo comenzó después de que el padre Lafleur ayudó a evacuar a otros en botes salvavidas antes de la rendición estadounidense-filipina. Vio en el capellán militar «algo que desearía tener», y agregó que «su comportamiento era tan convincente que esto me llevó a perseguir convertirme en católico».

«Si alguna vez hubo un santo, el padre Lafleur fue uno», escribiría Lowe más tarde.

‘ESTARÉ CONTIGO’

El sentido del deber del padre Lafleur lo llevó a ofrecerse como voluntario para tomar el lugar de un prisionero de guerra con destino a una pista de aterrizaje japonesa en Lasang, Filipinas. Hizo esto a pesar de estar físicamente débil debido a la falta de comida.

Antes de partir hacia Lasang en marzo de 1944, el padre Lafleur escribió un mensaje final a su familia en la etiqueta de una lata de leche. Decía en parte: «No tengo que ir, pero si no lo hiciera y algo sucedería, nunca regresaría a los Estados Unidos, ya que nunca podría enfrentarme a ninguno de ustedes nuevamente. Me sentiría como si no hubiera cumplido con mi deber».

Mientras estaba en Lasang, el padre Lafleur continuó inspirando a los prisioneros con sus actos de valentía. En un caso, los guardias japoneses con bayonetas rodearon al padre Lafleur y a otros prisioneros de guerra durante su servicio diario del rosario. Un guardia mantuvo la bayoneta en el estómago del capellán militar. El padre Lafleur no se movió excepto para hacer la señal de la cruz. Finalmente, las tensiones disminuyeron y los guardias se fueron.

A medida que avanzaban las fuerzas estadounidenses, los japoneses decidieron trasladar a los prisioneros al Japón continental. El padre Lafleur y cientos de prisioneros de guerra fueron cargados en un barco, el Shinyo Maru, que no tenía bandera blanca para indicar que llevaba prisioneros.

Sin esa señal, se convirtió en un objetivo para las fuerzas aliadas. El 7 de septiembre de 1944, el Shinyo Maru fue torpedeado por el USS Paddle. Durante el ataque, el padre Lafleur llevó a sus compañeros de prisión en la bodega del barco a rezar el rosario.

De repente, se abrió la escotilla. El padre Lafleur comenzó a evacuar a los prisioneros mientras los japoneses lanzaban granadas a la bodega. Otros prisioneros recibieron disparos en cubierta mientras intentaban sumergirse en el agua. Solo sobrevivieron 82 prisioneros de cientos.

El padre Lafleur no era uno de ellos. Fue visto por última vez parado cerca de la escalera tratando de ayudar a otros a escapar.

Como escribió en su mensaje final: “Si no estoy [aquí], estaré con ustedes de todos modos y tendré un asiento de reserva en el cielo. Estoy seguro de que Nuestro Señor me permitirá hacer retroceder una pequeña nube para poder mirar hacia abajo. Y desde allí tendré una vista más hermosa y una comprensión más perfecta de lo que está sucediendo “.

El Padre Lafleur, miembro del Consejo 2281 de Abbeville, Luisiana, es uno de los muchos Caballeros canonizados o en camino a la santidad.

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